La plupart des États ont réduit les pouvoirs de santé publique en période de pandémie


Les législateurs républicains dans plus de la moitié des États américains, stimulés par les électeurs en colère contre les blocages et les mandats de masque, enlèvent les pouvoirs que les États et les autorités locales utilisent pour protéger le public contre les maladies infectieuses.

Un examen par Kaiser Health News de centaines de textes législatifs a révélé que, dans les 50 États, les législateurs ont proposé des projets de loi pour restreindre ces pouvoirs de santé publique depuis le début de la pandémie de COVID-19. Alors que certains gouverneurs ont opposé leur veto aux projets de loi adoptés, au moins 26 États ont fait adopter des lois qui affaiblissent définitivement l’autorité du gouvernement pour protéger la santé publique. Dans trois autres États, un décret exécutif, une initiative de vote ou une décision de la Cour suprême de l’État a limité les pouvoirs de santé publique de longue date. D’autres projets de loi sont en instance dans une poignée d’États dont les législatures sont toujours en session.

Dans l’Arkansas, les législateurs ont interdit les mandats de masque sauf dans les entreprises privées ou les établissements de santé gérés par l’État, les qualifiant de « fardeau pour la paix publique, la santé et la sécurité des citoyens de cet État ». Dans l’Idaho, les commissaires de comté, qui n’ont généralement aucune expertise en santé publique, peuvent opposer leur veto aux ordonnances de santé publique à l’échelle du comté. Au Kansas et au Tennessee, les commissions scolaires, plutôt que les responsables de la santé, ont le pouvoir de fermer les écoles.

Le président Joe Biden a annoncé la semaine dernière de vastes mandats de vaccination et d’autres mesures COVID-19, affirmant qu’il avait été contraint d’agir en partie à cause d’une telle législation. “Mon plan s’attaque également aux élus des États qui vous sapent et ces actions qui sauvent des vies”, a-t-il déclaré.

L’examen du KHN a montré que :

— Dans au moins 16 États, les législateurs ont limité le pouvoir des responsables de la santé publique d’ordonner des mandats de masque, des quarantaines ou un isolement. Dans certains cas, ils se sont donnés, à eux-mêmes ou à des élus locaux, le pouvoir d’empêcher la propagation de maladies infectieuses.

—Au moins 17 États ont adopté des lois interdisant les mandats ou les passeports pour les vaccins COVID-19 ou ont facilité le contournement des exigences en matière de vaccins.

—Au moins neuf États ont de nouvelles lois interdisant ou limitant les mandats de masque. Les décrets ou une décision de justice limitent les exigences de masque dans cinq autres.

Une grande partie de cette législation entre en vigueur alors que les hospitalisations liées au COVID-19 dans certaines régions atteignent le nombre le plus élevé à tout moment de la pandémie et que les enfants sont de retour à l’école.

“Nous pourrions vraiment voir plus de personnes malades, blessées, hospitalisées ou même mourir, selon l’extrémité de la législation et la réduction de l’autorité”, a déclaré Lori Tremmel Freeman, chef de l’Association nationale des responsables de la santé des comtés et des villes.

Les universitaires et les responsables de la santé publique sont frustrés d’être devenus l’ennemi au lieu du virus. Ils soutiennent que cela aura des conséquences qui dureront bien au-delà de cette pandémie, diminuant leur capacité à lutter contre la dernière vague de COVID-19 et les futures épidémies, comme la possibilité de mettre les personnes en quarantaine lors d’une épidémie de rougeole.

“C’est un peu comme avoir les mains liées au milieu d’un match de boxe”, a déclaré Kelley Vollmar, directeur exécutif du département de la santé du comté de Jefferson dans le Missouri.

Mais les partisans des nouvelles limites disent qu’elles constituent un contrôle nécessaire des pouvoirs exécutifs et donnent aux législateurs une voix dans les situations d’urgence prolongées. Le sénateur de l’État de l’Arkansas, Trent Garner, un républicain qui a coparrainé le projet de loi réussi de son État visant à interdire les mandats de masque, a déclaré qu’il essayait de refléter la volonté du peuple.

“Ce que les habitants de l’Arkansas veulent, c’est que la décision leur soit laissée entre leurs mains, à eux et à leur famille”, a déclaré Garner. “Il est temps de retirer le pouvoir aux soi-disant experts, dont les idées ont été terriblement inadéquates.”

Après avoir initialement signé le projet de loi, le gouverneur Asa Hutchinson, R-Ark., a exprimé ses regrets, convoquant une session législative spéciale début août pour demander aux législateurs de prévoir une exception pour les écoles. Les législateurs ont refusé. La loi est actuellement bloquée par un juge de l’Arkansas qui l’a jugée inconstitutionnelle. Des batailles juridiques sont également en cours dans d’autres États.

UN DÉLUGE DE FACTURES

Dans l’Ohio, les législateurs se sont donné le pouvoir d’annuler les ordonnances sanitaires et d’affaiblir les mandats de vaccination dans les écoles. Dans l’Utah et l’Iowa, les écoles ne peuvent pas exiger de masques. En Alabama, les gouvernements des États et locaux ne peuvent pas délivrer de passeports vaccinaux et les écoles ne peuvent pas exiger la vaccination contre le COVID-19.

La législature du Montana a adopté certaines des lois les plus restrictives de toutes, limitant sévèrement les pouvoirs de quarantaine et d’isolement de la santé publique, augmentant le pouvoir des élus locaux sur les conseils de santé locaux, empêchant les limites des rassemblements religieux et interdisant aux employeurs – y compris dans les établissements de santé – d’exiger vaccins contre le COVID-19, la grippe ou toute autre chose.

Les législateurs là-bas ont également imposé des limites aux responsables locaux : si les juridictions ajoutent des règles de santé publique plus strictes que les mesures de santé publique de l’État, elles pourraient perdre 20% de certaines subventions.

La perte de la possibilité d’ordonner des quarantaines a laissé Karen Sullivan, responsable de la santé du département de santé Butte-Silver Bow du Montana, terrifiée par ce qui va arriver, non seulement pendant la pandémie de COVID-19 mais pour de futures épidémies de rougeole et de coqueluche.

“Au milieu du delta et d’autres variantes qui existent, nous sommes franchement une épave nerveuse à ce sujet”, a déclaré Sullivan. « Se fier à la moralité et à la bonne volonté n’est pas une bonne pratique de santé publique. »

Alors que certains responsables de la santé publique tentaient de lutter contre la vague nationale de législation, le personnel de santé publique sous-financé était consumé par la mise en œuvre de la plus grande campagne de vaccination de l’histoire des États-Unis et disposait de peu de temps pour l’action politique.

Freeman a déclaré que son groupe de responsables de la santé de la ville et du comté avait peu d’influence et de ressources, en particulier par rapport à l’American Legislative Exchange Council, un groupe conservateur soutenu par les entreprises qui a promu un projet de loi modèle pour restreindre les pouvoirs d’urgence des gouverneurs et autres responsables. Le projet de loi semble avoir inspiré des dizaines de projets de loi au niveau des États, selon la revue KHN. Au moins 15 États ont adopté des lois limitant les pouvoirs d’urgence. Dans certains États, les gouverneurs ne peuvent plus instituer de mandats de masque ou fermer des entreprises, et leurs décrets peuvent être annulés par les législateurs.

Lorsque la session législative du Dakota du Nord a commencé en janvier, une longue liste de projets de loi cherchait à restreindre les pouvoirs de santé publique, dont un avec un langage similaire à celui de l’ALEC. L’État n’avait pas de directeur de la santé pour s’opposer aux nouvelles limites car trois avaient démissionné en 2020.

Combattre les factures a non seulement pris du temps, mais semblait également dangereux, a déclaré Renae Moch, directrice de la santé publique de Bismarck, qui a témoigné contre une mesure interdisant les mandats de masque. Elle a ensuite reçu un assaut de courrier haineux et des demandes de licenciement.

Les législateurs ont annulé le veto du gouverneur pour adopter le projet de loi. La législature du Dakota du Nord a également interdit aux entreprises de demander si les clients sont vaccinés ou infectés par le coronavirus et a limité les pouvoirs d’urgence du gouverneur.

Les nouvelles lois visent à réduire le pouvoir des gouverneurs et à rétablir l’équilibre des pouvoirs entre les pouvoirs exécutifs et législatifs des États, a déclaré Jonathon Hauenschild, directeur du groupe de travail de l’ALEC sur les communications et la technologie. “Les gouverneurs sont élus, mais ils déléguaient beaucoup d’autorité au responsable de la santé publique, souvent qu’ils avaient nommé”, a déclaré Hauenschild.

« COMME ÉTEINDRE UN INTERRUPTEUR D’ÉCLAIRAGE »

Lorsque la législature de l’Indiana a annulé le veto du gouverneur pour adopter un projet de loi qui donnait aux commissaires de comté le pouvoir de réviser les ordonnances de santé publique, cela a été dévastateur pour le Dr David Welsh, l’officier de santé publique dans le comté rural de Ripley.

Les gens ont immédiatement cessé de l’appeler pour signaler les violations du COVID-19, car ils savaient que les commissaires de comté pourraient renverser son autorité. C’était “comme éteindre un interrupteur”, a déclaré Welsh.

Un autre comté de l’Indiana a déjà vu le mandat de masque de son département de la santé annulé par les commissaires locaux, a déclaré Welsh.

Il envisage de démissionner après plus d’un quart de siècle dans le rôle. S’il le fait, il rejoindra au moins 303 responsables de la santé publique qui ont pris leur retraite, ont démissionné ou ont été licenciés depuis le début de la pandémie, selon une analyse en cours de KHN et de l’Associated Press. Cela signifie qu’un Américain sur cinq a perdu un responsable local de la santé pendant la pandémie.

“C’est un coup fatal”, a déclaré Brian Castrucci, PDG de la Fondation de Beaumont, qui milite pour la santé publique. Il a qualifié l’assaut législatif de la goutte d’eau pour de nombreux responsables de la santé publique chevronnés qui ont lutté contre la pandémie sans ressources suffisantes, tout en étant également vilipendés.

Les groupes de santé publique s’attendent à une nouvelle législation combative. Hauenschild de l’ALEC a déclaré que le groupe étudiait une loi du Michigan qui permettrait à la législature de limiter les pouvoirs d’urgence du gouverneur sans la signature du gouverneur démocrate Gretchen Whitmer.

Limiter l’autorité des responsables de la santé publique est également devenu un fourrage de campagne, en particulier parmi les candidats républicains qui courent plus à droite. Alors que le gouverneur républicain de l’Idaho, Brad Little, voyageait hors de l’État, le lieutenant-gouverneur Janice McGeachin a signé un décret surprise interdisant les mandats de masque qu’elle a ensuite promus pour sa prochaine campagne contre lui. Il a ensuite annulé l’interdiction en tweetant : « Je n’aime pas la petite politique. Je n’aime pas les coups politiques sur l’état de droit.

Au moins un ancien législateur – l’ancien sénateur de l’État démocrate de l’Oregon Wayne Fawbush – a déclaré que certains des politiciens d’aujourd’hui pourraient regretter ces lois.

Fawbush a parrainé la législation de 1989 pendant la crise du sida. Il interdisait aux employeurs d’exiger des travailleurs de la santé, comme condition d’emploi, qu’ils se fassent vacciner contre le VIH, s’il devenait disponible.

Mais 32 ans plus tard, cela signifie que l’Oregon ne peut pas exiger que les travailleurs de la santé soient vaccinés contre COVID-19. Qualifiant l’élaboration des lois d'”affaire désordonnée”, Fawbush a déclaré qu’il n’aurait certainement pas fait adopter le projet de loi s’il avait su alors ce qu’il fait maintenant.

“Les législateurs doivent évidemment faire face à des situations immédiates”, a déclaré Fawbush. «Mais nous devons regarder par-dessus l’horizon. Cela fait partie de la responsabilité du travail d’examiner les conséquences.

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La journaliste de données KHN Hannah Recht, la correspondante du Montana Katheryn Houghton et la rédactrice d’Associated Press Michelle R. Smith à Providence, Rhode Island, ont contribué à ce rapport.

Cette histoire fait partie d’une collaboration entre l’Associated Press et KHN. Pour joindre l’équipe d’enquête de l’AP, envoyez un e-mail à investigative@ap.org.

KHN (Kaiser Health News) est une salle de rédaction nationale qui produit un journalisme approfondi sur les problèmes de santé. Avec l’analyse des politiques et les sondages, KHN est l’un des trois principaux programmes opérationnels de la KFF (Kaiser Family Foundation). KFF est une organisation à but non lucratif dotée qui fournit des informations sur les problèmes de santé à la nation.

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